El Rabino de Amsterdam que se convirtió en el Judío más famoso del mundo en su época y fue retratado por Rembrandt

En el siglo XVII, Menasseh ben Israel hizo más que nadie para promover el judaísmo y educar a los cristianos sobre su riqueza. Muy pocos lectores de hoy habrán oído hablar de Menasseh ben Israel; pero en el siglo XVII fue posiblemente el judío más famoso del mundo, en gran parte por tratar lograr que judíos y cristianos dejaran atrás siglos de desconfianza y odio. Menasseh fue uno de los rabinos más consumados y cosmopolitas de su tiempo, y una figura intelectual fundamental en la historia judía moderna temprana. Fue uno de los tres rabinos de la “Nación Portuguesa” en Amsterdam, una comunidad fundada a principios del siglo XVII que rápidamente ganaría gran renombre (y envidia) en todo el mundo por su vitalidad mercantil y académica. Menasseh jugó un papel esencial en la reputación de esa comunidad porque sus libros y otros escritos —en hebreo, latín, portugués, español e inglés— alcanzaron una audiencia amplia y muy agradecida, tanto entre judíos como entre gentiles.

Menasseh, un verdadero hombre del Renacimiento, hizo más que nadie en el siglo XVII para promover la causa judía, ya sea en el aprendizaje o en la política, y para educar a los cristianos sobre la religión, la literatura y la historia judías. Fue erudito, filósofo, diplomático, educador (fue el maestro de escuela primaria del filósofo Spinoza), editor, traductor, impresor y librero; ninguna actividad parece haber estado fuera de sus considerables talentos. Su red de amigos y admiradores se extendió por todo el continente. Para muchos, él era la persona a la que acudir para todo lo judaico.

Y, sin embargo, Menasseh sintió que, de alguna manera, no recibió el respeto que merecía de su propia comunidad local. Él estaba en lo correcto.

Menasseh nació Manoel Díaz Soeiro en Lisboa en 1604. Su padre había sufrido horriblemente allí bajo los torturadores de la Inquisición, y había razones para creer que lo arrestarían nuevamente; a pesar de que su familia era conversa y aparentemente católica, las autoridades sospechaban que estaban judaizando en secreto. Tan pronto como pudieron, la familia huyó de Iberia, primero a Madeira, luego a La Rochelle, en el suroeste de Francia, y finalmente, hacia 1610, a Amsterdam. Las sospechas de judaización de las autoridades portuguesas estaban bien fundamentadas: cuando la familia llegó a Holanda, todos los hombres estaban circuncidados y tomaron el nombre de “ben Israel”, hijo de Israel.

A diferencia de casi cualquier otro lugar de la Europa del siglo XVII, a los judíos de la República Holandesa se les permitió vivir donde quisieran y practicar su religión abiertamente. No había gueto, y aunque había algunas restricciones sobre las actividades judías (estaban excluidos de la mayoría de los gremios), podían socializar y hacer negocios como quisieran. Fue una muestra notable de tolerancia en una era generalmente intolerante. A lo largo del siglo, Ámsterdam y otras ciudades holandesas se convirtieron en un refugio para los judíos que huían de la persecución en Iberia, Europa del Este y otros lugares.

La familia de Menasseh se unió a la congregación Beth Jacob, la más antigua de la comunidad judía portuguesa de Ámsterdam, fundada solo unos años antes de su llegada a la ciudad. Manoel, ahora Menasseh, era un estudiante precoz y tenía un dominio particularmente bueno tanto del portugués como del hebreo. A la edad de 18 años, fue nombrado rabino (hakham) de la congregación de Neve Shalom. Muchos no judíos acudieron a la sinagoga para escuchar sus sermones, que, según los informes, eran retóricamente espléndidos e intelectualmente estimulantes. También fue elogiado por su conocimiento de las Escrituras.

Otros rabinos de la comunidad, sin embargo, tenían dudas sobre sus habilidades como talmudista. Y lo tomó como un gran insulto cuando, en 1639, con la fusión de las tres congregaciones, fue nombrado tercero en rango entre los rabinos. Sus relaciones con el liderazgo laico de la congregación eran inestables y le irritaba lo que creía que eran limitaciones indignas que se le imponían, como no poder predicar con la frecuencia que le hubiera gustado y tener que enseñar en la escuela primaria. El punto culminante de su carrera ocurrió en 1642, cuando fue elegido para pronunciar el discurso de bienvenida con motivo de una visita a la sinagoga en el Houtgracht por el Stadholder Frederik Hendrik (el más alto oficial político y militar en las provincias holandesas) y la reina Henrietta María. de Inglaterra (esposa de Carlos I).

Con el alcance limitado de sus deberes rabínicos, así como su escasa compensación, Menasseh no tuvo más remedio que dirigir sus energías a otros proyectos. Dirigió una de las ieshivot de la comunidad , patrocinada por los hermanos Abraham e Isaac Pereira (Spinoza, como un adulto joven pero antes de su excomunión en 1656, fue uno de sus asistentes), y era un maestro querido. Pero su trabajo allí demandó mucho de su tiempo.

Menasseh, como los otros rabinos, también se dedicaba a los negocios. Con su hermano y su cuñado, importaba productos de las Indias Occidentales y Brasil. Pero sentía que tener que complementar su salario como rabino de esta y otras formas era degradante. «En la actualidad, sin tener en cuenta mi dignidad personal, me dedico al comercio … ¿Qué más puedo hacer?»

El verdadero amor de Menasseh era su imprenta. Fue el primer impresor de libros hebreos en Ámsterdam y rápidamente se ganó una reputación internacional por la calidad de su trabajo. Publicó Pentateucos, Biblias hebreas, libros de oraciones y ediciones de la Mishná, así como numerosos tratados y obras literarias en español, portugués, hebreo, yiddish y latín. Incluso colaboró ​​en varios proyectos con eruditos y artistas gentiles, incluido Rembrandt quien pintó su retrato. Gracias a Menasseh ben Israel, Ámsterdam fue, durante un tiempo, el centro del mundo editorial judío en Europa.

Para muchos de los judíos portugueses en Holanda, la fama internacional de Menasseh fue un motivo de orgullo. Estos ricos comerciantes y profesionales sefardíes apreciaron el renombre que trajo a la comunidad.

Menasés también adquirió gran fama por sus propios escritos, especialmente entre los cristianos, a quienes algunos de ellos estaban dirigidos directamente. Entre los no judíos fue visto como el principal portavoz judío de su tiempo. Los gentiles lo buscaron como maestro y consultor. “[Es] un hombre culto y piadoso”, escribió Gerard Joannes Vossius, el célebre erudito y teólogo holandés cuyo hijo estudió literatura hebrea y judía con Menasseh. «Si tan solo fuera cristiano».

Menasseh, más que nadie, asumió la responsabilidad de explicar las doctrinas y creencias del judaísmo al mundo gentil. Nunca rehuyó la controversia, y estaba dispuesto a ser el representante judío en exactamente el tipo de debates polémicos que muchos cristianos buscaban (para convencer a los judíos del error de sus caminos y guiarlos hacia la salvación) y que la mayoría de los judíos temían. Para muchos de los judíos portugueses en Holanda, la fama internacional de Menasseh fue un motivo de orgullo. Estos ricos comerciantes y profesionales sefardíes apreciaron el renombre que trajo a la comunidad.

Sus actividades extracurriculares, sin embargo, causaron no poca preocupación a los rabinos y líderes laicos de los portugueses de Amsterdam. Constantemente advirtieron a los feligreses que, dado que técnicamente todavía eran huéspedes refugiados en los Países Bajos, sería mejor mantener un perfil bajo. Fueron especialmente cautelosos a la hora de cruzar la línea que los holandeses habían trazado explícitamente con respecto a los debates teológicos entre judíos y cristianos. El cosmopolitismo de Menasseh y muchas relaciones fuera de la comunidad pueden explicar los problemas que tuvo con los otros rabinos y con los miembros de la ma’amad o junta de gobierno. (Incluso se le concedió una excomunión (herem) en una ocasión por un disturbio que había estado provocando por la forma en que la junta había tratado a uno de sus familiares).

A lo largo de su vida, Menasés fue guiado por la esperanza mesiánica de la redención divina y la idea de que esto no sucedería hasta que el pueblo de Israel estuviera completamente esparcido por todo el mundo. Solo entonces podrían ser reunidos y restaurados a su reino por el ungido de Dios. Esta convicción estaba detrás de lo que Menasseh esperaba sería el mayor logro de su vida: organizar la readmisión de los judíos en Inglaterra, de la que habían sido desterrados desde 1290.

Acompañado por su hijo Samuel, Menasseh cruzó el Canal de la Mancha para hacer su petición de readmisión en 1655. En su presentación al Lord Protector Oliver Cromwell, apeló tanto a consideraciones teológicas como (quizás más importantes) económicas. Quería llamar la atención de Cromwell sobre los beneficios financieros que generalmente se acumulan en un país con una comunidad judía próspera. Después de señalar que «la comercialización es, por así decirlo, la profesión adecuada de la nación de los judíos», Menasseh continuó recordando a Cromwell que «surge un beneficio, una mercancía y una ganancia infalibles para todos los príncipes en cuyas tierras habitan todas las demás naciones extrañas en absoluto «.

Cromwell estaba bastante cautivado con el rabino holandés y lo escuchó con simpatía. La opinión pública, sin embargo, no estaba tan bien dispuesta a la readmisión. Algunos argumentaron que se debían imponer restricciones fuertes y humillantes a los judíos; ciertamente no se les concederían muchos de los privilegios o derechos de los que habían disfrutado durante décadas en Holanda.

Después de varias sesiones, la conferencia convocada por Cromwell para considerar el tema quedó en un punto muerto, y en el verano de 1657 se suspendió antes de que nada se resolviera formalmente.

Menasseh se sintió muy decepcionado por este giro de los acontecimientos, sobre todo porque había dedicado varios años de su vida (dos de ellos en Inglaterra) a este proyecto. El permiso tácito de Cromwell para el asentamiento judío no comenzaría a convertirse en readmisión formal hasta dentro de una década más o menos, pero Menasseh no vivió para verlo.

Estaba devastado por la repentina muerte de su hijo Samuel en Londres en septiembre, y cuando Menasseh llevó el cuerpo de Samuel al otro lado del Canal para enterrarlo dos meses después, estaba destrozado. Murió varias semanas después.

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